How Georgia argues about the influx of Russian migrants

In early March, a wave of migration swept Tbilisi – taking advantage of the visa-free regime, thousands of Russians chose Georgia as a temporary or permanent residence. This is not the first, but the largest mass influx of Russians in recent years into a country which considers Russia an occupier of 20% of its territory. The BBC tells the story of the debate in Georgia about the consequences of the “open door” policy.

Eighteen-year-old Roman Pern holds a white-blue-white flag, a symbol of anti-war protest by Russians. In Russia, where anti-war slogans are equated with “special operation” fakes, he would probably be detained, but here in Georgia, it is possible to speak openly against the war in Ukraine.

The rally takes place in front of the Swiss Embassy in Tbilisi, where a section of Russian interests is located – there is no Russian embassy in Georgia. After the Russian-Georgian war in 2008 and Moscow’s recognition of the independence of the breakaway regions of Abkhazia and South Ossetia, Tbilisi broke off diplomatic relations with Russia.

The protesters, mostly Russians and Belarusians, demand withdrawal of Russian troops from Ukraine, Abkhazia and South Ossetia. They unfurled a huge Ukrainian flag in front of the embassy. Passing cars honk their horns in support of the protesters.


Роман и Светлана
Photo caption, Roman and his wife Svetlana (wearing masks on the left) at an anti-war rally in Tbilisi on March 12

Roman says that since he was 13 years old he went to Alexei Navalny’s rallies. In Russia – as long as Vladimir Putin was in power – he and his wife saw no future. The president’s announcement of a “special military operation” in Ukraine was the last straw.

“The reason [for the decision to leave Russia] was primarily a question of our security, well, and the very existence in an aggressor country is extremely unpleasant. I don’t want to pay a penny for bombs that kill people in Ukraine,” Roman explains.

The next day they bought a ticket to Tbilisi via Istanbul, taking only the essentials and a red and white cat named Banana with them from St. Petersburg, where Roman was born and raised.

“We chose Georgia because it’s safe here, it’s fairly easy to get here because of the liberal legislation and there are many people here who share our feelings about what’s happening in Ukraine today,” he explains.

According to the Georgian Interior Ministry, only in the first three and a half weeks after the war started, more than 35,000 Russian citizens entered Georgia – more than 14,000 of them stayed. It is not yet clear how many of them intend to live in Georgia permanently: Russian citizens can stay here without a visa for a year.


Очередь в Тбилиси

Russian speech is almost everywhere in Tbilisi today

European country at an affordable price

IT specialist Ilya Pushkin, like many Russians living in Georgia, has the Ukrainian flag on his Facebook avatar. Ilya moved from Moscow to Batumi, a city on the Georgian Black Sea coast, six years ago. His decision was also related to the war in Ukraine – the one that began in 2014.

“I realized that I wanted to leave Russia because I saw how people felt about it and were happy about all this military action. I had a choice between Georgia and Ukraine. Because I had acquaintances in Georgia for several years and it seemed to me that Georgia was better in terms of reforms, I decided to go here,” he says.

By the time he moved here, quite a few Russians were already living there. Despite the modest scale of the local market and economy, many had opened their own businesses here – cafes, beauty salons and travel companies. Some worked remotely from Georgia. Ilya himself registered an individual business and continues to work here in his specialty.

“Georgia, it seems to me, attracted Russians first and foremost by freedom,” he says. – In Russia they either live in complete fear or in complete ignorance. […] Going to Europe is difficult for Russians, and Georgia is like a kind of European country at an affordable price.”


Акция в Тбилиси после того, как мир узнал о массовых убийствах мирных жителей в украинской Буче

Photo by EPA Photo caption, Action in Tbilisi after the world learned of the massacre of civilians in Ukrainian Bucha

The ranks of Russian immigrants have grown considerably since the recognition of Alexei Navalny’s structures as extremist organizations in Russia and the growth of the number of “foreign agents. Russian opposition activists, human rights activists, and journalists flocked to Georgia, fearing persecution by the authorities.

Not everyone was accepted: at the end of August 2021, for example, Lyubov Sobol, a colleague of Alexei Navalny, was not allowed into Georgia. She blamed it on the Georgian authorities’ unwillingness to spoil relations with Moscow.

Some Georgian opposition and human rights activists have expressed the same suspicion, that Georgian authorities do not want to let Vladimir Putin’s critics in for fear of making the Kremlin angry. The Georgian government denies this.

“I can’t imagine that there would be a border guard in any country who would ask – excuse me, are you from the opposition or position?” – said Georgian Interior Minister Vakhtang Gomelauri in Parliament, answering a question about denial of entry to Russians, including journalist Mikhail Fishman. The minister said earlier the decision to deny entry was made by border guards, who have their own regulations for this.


“Мне нравится, что грузинские власти пишут, что все отказы на месте принимают пограничники. Они 14 часов куда-то звонили, разводили руками и иногда даже извинялись, что они сами не знают и ждут откуда-то наверху ответа. В итоге отказ. Не кормили, но из жалости пустили на диван”, – написал 10 марта в “Твиттере” журналист “Медиазоны” (признана в России СМИ-иностранным агентом) Давид Френкель – еще один из тех, кого не пропустили в Грузию.

Оба журналиста направлялись в Грузию в начале марта, на фоне самой масштабной волны за последние годы миграции из России в Грузию.

Политика, санкции, визы

В тбилисском аэропорту прибывающих россиян нередко поджидают журналисты. Некоторые открыто говорят о том, что выступают против вторжения в Украину и уехали из-за страха преследования. Но некоторые отказываются отвечать на вопросы о войне с Грузией и “политике”.

“Мой самый главный совет [россиянам, которые едут в Грузию] это, чтобы они, в первую очередь, поняли боль Грузии. Чтобы они отказались от фразы: “Я вне политики”, потому что это как раз и привело к тому, что мы сейчас видим. В политике нужно быть так или иначе, потому что от политики зависит буквально все. Когда приезжаешь в чужую страну, нужно понять, чем эта страна живет”, – говорит Илья Пушкин.

Среди грузин нет единого мнения о том, нужно ли пускать в страну россиян в таком количестве. В оппозиции говорят о рисках такой политики – и требуют ужесточить контроль на границе.

В партии “Европейская Грузия” уверяют, что часть россиян, которые едут или уже находятся в стране, настроены враждебно к Грузии и представляют угрозу. В подтверждение приводятся скрины из разных русскоязычных групп в соцсетях, где некоторые пользователи в разговорах о проблемах с арендой жилья или требованиях банков пишут оскорбительные комментарии о Грузии и грузинах.

Приток российских эмигрантов вызывает настороженность и у части местных жителей. Тогда как многие отели, гостевые дома и обычные люди готовы бесплатно предоставить жилье беженцам из Украины, часть арендодателей и риэлтерских агентств принципиально отказываются сдавать жилье гражданам России, припоминая войны и оккупацию Абхазии и Южной Осетии. С отказами порой сталкиваются и белорусы из-за позиции Минска по поводу российской агрессии в Украине.

Флаг Украины и Грузии на здании государственного университета Ильи в Тбилиси
Подпись к фото, В Тбилиси на многих зданиях вывешен флаг Украины

В соцсетях появляются призывы закрыть границу для россиян; более 15 тысяч человек подписали онлайн-петицию с требованием отмены для них безвизового режима. Многие недовольны позицией грузинских властей, обвиняя их в недостаточной поддержке Украины и попытках действовать в угоду Кремлю.

В правительстве говорят, что поддерживают Украину, но к западным санкциям против России присоединяться не будут, так как это нанесет ущерб населению и интересам страны. Позиция Тбилиси по санкциям стала одной из причин отзыва из Грузии украинского посла.

Эта же позиция, опасаются критики, приведет к тому, что прибывающие россияне превратят Грузию в “черную дыру” для обхода санкций. 4 апреля в украинском минобороны заявили о том, что российские агенты наладили каналы для контрабанды подсанкционных товаров через Грузию. При этом, утверждает ведомство, грузинские спецслужбы получили указания от политического руководства не препятствовать деятельности контрабандистов.

В министерстве финансов Грузии назвали эти заявления абсурдными и беспочвенными, а в Службе госбезопасности (СГБ) пообещали реагировать на подобные случаи, при этом призвав Украину предоставить доказательства. В ином случае – предупредили в СГБ – такие заявления будут считаться дезинформацией и “крайне недружественным шагом” для провоцирования внутренних беспорядков в Грузии.

Россиянин ждет такси в аэропорту Тбилиси

Автор фото, VANO SHLAMOV/AFP   Подпись к фото, Россияне могут находиться в Грузии без визы один год

Часть правозащитников и экспертов тоже призывают относиться к притоку россиян с осторожностью. Одна из самых известных в Грузии НКО – Ассоциация молодых юристов Грузии (GYLA) – предлагает правительству подумать о введении виз.

В организации напоминают, что гражданам Грузии для поездок в Россию нужны визы, поэтому отмена преференций для россиян оправдана принципом взаимности.

“Введение визового режима дало бы нашим службам безопасности больше возможности и времени разобраться, конкретный человек едет в Грузию действительно с туристическими целями или может нести определенную угрозу национальным интересам Грузии”, – говорит представитель GYLA Георгий Антадзе.

При этом правозащитники призывают власти не создавать препятствий для тех, кого преследуют российские власти, и предупреждают, что волнения в обществе по поводу миграции из России не должны перерасти в ксенофобию.

“Остров свободы”

Приехавший из Москвы Илья Пушкин говорит, что большая часть россиян, которые покинули страну до войны в Украине, действительно, мало интересовалась тем, что происходит вокруг и жила на родине в информационном вакууме. Сейчас, когда они уехали из России, грузины могут попытаться донести до них свою позицию, считает он.

Разговор россиянина, украинки и белоруса в ТбилисиПодпись к видео,

“Если сразу рубить с плеча и говорить, почему вы приехали и не свергаете в России Путина – это абсурд, потому что, когда ты живешь в КНДР – а Россия уже фактически КНДР, протестовать против этой власти нет никакого смысла. Тебя просто уничтожат, – говорит Илья. – На мой взгляд, не надо сразу отпугивать, нужно говорить с людьми, объяснять позицию и вот, если видно по человеку, что он упертый ватник и путинист, тогда уже посылать его до русского корабля”.

В грузинском правительстве опасения по поводу миграции россиян не разделяют и вводить для них визы пока не спешат.

Министр экономики и устойчивого развития Леван Давиташвили заявил, что Грузия – один из редких островов свободы в регионе, который интересен гражданам многих, в том числе соседних, стран.

“Если люди действительно бегут от режима и пытаются заниматься бизнесом в свободной среде, вне зависимости от национальности […], мы должны дать людям возможность вести бизнес правильно, легально и в соответствии с законом”, -заявил он.

Санкт-петербуржец Роман Пэрн к призывам ввести визы для россиян относится с пониманием, но согласен с тем, что это лишь поможет российским властям в преследовании несогласных.

Негативные комментарии в адрес россиян в соцсетях он видел, но в реальной жизни с агрессией или неприязнью, по его словам, ни разу не столкнулся.

“Наоборот, нас достаточно здесь поддерживают, потому что опять же понимают, что Владимир Путин вредит не только другим странам, но и собственному населению в своей стране, – говорит Роман. – Мы, пусть и не в таких масштабах, как Грузия в 2008-ом и Украина в 2014-ом и сейчас, но тоже жертвы его режима”.